Están surgiendo nuevas cepas preocupantes de coronavirus. ¿Porqué ahora?

Hacia el final El año pasado, los médicos de Nelson Mandela Bay, una ciudad de aproximadamente 1 millón de habitantes en el Cabo Oriental de Sudáfrica, comenzaron a ver algo alarmante. La ciudad había sido golpeada por un tsunami de casos de Covid-19 en junio y julio, inundando hospitales y provocando miles de muertes. Esa ola comenzó a disminuir cuando el invierno se convirtió en primavera en el hemisferio sur. Pero a partir de noviembre, los hospitales de la ciudad y la provincia circundante comenzaron a llenarse nuevamente con pacientes de Covid-19, esta vez dos veces más rápido que durante el primer aumento.

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Para averiguar qué estaba sucediendo con el fuerte aumento en los casos nuevos, los médicos de esos hospitales solicitaron la ayuda de Tulio de Oliveira, un genetista y bioinformático de la Universidad de KwaZulu-Natal en Durban, que dirige una red nacional de laboratorios de secuenciación. Su equipo comenzó a reconstruir los genomas del coronavirus que había causado la infección de cada persona. Durante meses, estos investigadores habían estado realizando periódicamente un trabajo de vigilancia genómica similar para controlar las docenas de cepas de SARS-CoV-2 que circulaban por todo el país, en busca de mutaciones problemáticas en la proteína de pico del virus. Ocho meses después de la pandemia, en el 99 por ciento de los más de 1,500 genomas que habían secuenciado, solo habían encontrado una de esas mutaciones. De Oliveira estaba en proceso de enviar esos hallazgos a una revista.

Luego, el 1 de diciembre, llegaron los primeros resultados de la bahía de Nelson Mandela.

En cada una de las 16 muestras recolectadas de 15 clínicas alrededor de la ciudad, todos los virus poseían una constelación casi idéntica de mutaciones diferente a cualquiera que se haya visto antes en Sudáfrica. Y ocho de esas mutaciones estaban en la proteína de pico. “Literalmente, el día anterior había escrito: 'El genoma de pico en Sudáfrica es muy estable'”, dijo de Oliveira a WIRED en una entrevista. "Luego vi este nuevo grupo y pensé: '¡Vaya! Eso ha cambiado'".

Subió las escaleras hasta la oficina de El corolario de Sudáfrica a Anthony Fauci, un epidemiólogo llamado Salim Abdool Karim, para darle la noticia. Días después, alertaron a la Organización Mundial de la Salud. Ahora al acecho, científicos en el Reino Unido pronto descubrió una de esas mutaciones extendiéndose en la parte sureste de Gran Bretaña. Unas semanas después, un grupo de cambios genéticos inquietantemente similar surgió entre los viajeros de Brasil. Pero tampoco lo fue el caso de los miembros de la jet-set que sembraron una nueva cepa en todo el mundo. Análisis de bases de datos globales del genoma del coronavirus demostró que de hecho se trataba de tres versiones distintas del virus: tres ramas lejanamente relacionadas del árbol genealógico del SARS-CoV-2 que habían adquirido de forma independiente algunas de las mismas mutaciones a pesar de surgir en tres continentes diferentes.

Ese patrón es lo que los científicos denominan "evolución convergente" y es una señal de que hay problemas por delante.

Todos los virus mutan. Después de todo, son solo pedazos autónomos de cadenas de código auto-replicables, encerradas en proteínas, equipadas con correctores ortográficos internos imperfectos. Haga suficientes copias y seguramente habrá errores. Los coronavirus en realidad cometen menos errores que la mayoría. Este, SARS-CoV-2, evoluciona a un ritmo de aproximadamente 1,100 cambios por ubicación en el genoma anualmente, o aproximadamente una sustitución cada 11 días.

El ritmo predecible al que cambian los componentes genéticos del coronavirus puede ser detectado por secuenciación genómica, que permite a los científicos identificar nuevas cepas y sígalos mientras se esparcen a través de una población o se desvanecen. Durante la mayor parte de 2020, esos cambios aleatorios no tuvieron mucho efecto en la forma en que se comporta el virus. Pero recientemente, tres mutaciones notables han comenzado a aparecer solas o en combinación entre sí. Y dondequiera que lo hagan, estas versiones del virus tienden a superar rápidamente a otras cepas circulantes.

“Eso sugiere que estas mutaciones tienen una ventaja”, dice Stephen Golstein, un virólogo evolutivo que estudia los coronavirus en la Universidad de Utah. “Cada variante del SARS-CoV-2 'quiere ser más transmisible', en cierto sentido. Entonces, el hecho de que tantos de ellos estén aterrizando en estas mutaciones sugiere que podría haber un beneficio real al hacerlo. Estos diferentes linajes esencialmente están llegando a la misma solución sobre cómo interactuar de manera más eficiente con el receptor humano, ACE2 ".

Como cualquier virólogo, Goldstein duda en antropomorfizar a sus sujetos. Los virus no tienen sueños ni deseos. Son micromáquinas inteligentes programadas para hacer tantas copias de sí mismas como sea posible. Pero una forma de hacerlo es aumentar sus probabilidades de invadir nuevos anfitriones. El SARS-CoV-2 lo hace guiando la matriz de proteínas de pico que recubre su exterior hacia una proteína llamado ACE2 que se encuentra en el exterior de algunas células humanas. El pico está incrustado en azúcares que camuflan el virus del sistema inmunológico humano, excepto por el extremo, conocido como dominio de unión al receptor, o RBD para abreviar. Esta sección expuesta es la parte que se adhiere a ACE2, cambiando la forma del receptor, como una llave que reorganiza los vasos dentro de una cerradura, y permitiendo que el virus ingrese a la célula y comience a replicarse.

Todas las mutaciones que tienen a los científicos tan preocupados ocurren en ese pequeño pico expuesto. Y ahora los investigadores están corriendo para descubrir cómo cada uno de ellos podría estar dando algunos trucos nuevos al SARS-CoV-2.

Hay N501Y, una mutación que ocurre en las tres variantes, que reemplaza el aminoácido 501 del coronavirus, la asparagina, con tirosina. Estudios en células y modelos animales Sugieren que el cambio facilita que el SARS-CoV-2 se apodere de ACE2, que es una hipótesis de por qué la variante se ha asociado, en este punto, de manera bastante convincente con una mayor transmisión. La mejor evidencia de eso hasta ahora ha salido del Reino Unido, que está haciendo más secuenciación genómica que cualquier otro país del mundo. Los científicos estiman que la variante del Reino Unido, también conocida como B.1.1.7, es entre un 30 y un 50 por ciento más infecciosa que otras cepas circulantes.

En Irlanda, se convirtió en la versión dominante del virus en solo unas pocas semanas y desde entonces se ha extendido a más de 60 países, incluido Estados Unidos. Hasta el martes, EE. UU. Había detectado 293 casos de la variante del Reino Unido, de acuerdo con datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. La agencia estima se convertirá en dominante en Estados Unidos en marzo.

Una variante brasileña, también llamada P1, y la sudafricana, a veces llamada B.1.351, también tienen una segunda y tercera mutación en común: K417T y E484K. En este momento, los científicos saben más sobre este último. Cambia un aminoácido con carga negativa por uno con carga positiva. En variantes sin esta mutación, esa sección del RBD se encuentra frente a un tramo de ACE2 con carga negativa, por lo que se repelen entre sí. Pero la mutación E484K invierte esa carga, haciéndolos encajar fuertemente juntos.

El lunes, Minnesota informó el primer caso de la variante de Brasil en EE. UU., Pero hasta ahora no se han confirmado casos de la variante sudafricana en EE. UU.

Los científicos del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson descubrieron que E484K podría ser la alteración más importante cuando se trata de mejorar la capacidad del virus para evadir las defensas inmunitarias. En experimentos de laboratorio, observaron que los anticuerpos en la sangre de los pacientes recuperados de Covid-19 eran 10 veces menos efectivos para neutralizar variantes que poseían la mutación E484K. En un estudio separado, algunos de los colegas de De Oliveira analizaron la sangre de pacientes con Covid-19 que se enfermaron en la primera ola de Sudáfrica, y encontraron que el 90 por ciento de ellos tenían inmunidad reducida a la nueva variante que contiene E484K. En casi la mitad de las muestras, la nueva variante escapó completamente de los anticuerpos preexistentes. Otro estudio por otro colega sudafricano, esta vez usando virus vivo, encontró resultados similares. (Todos estan siendo compartido como preprints- ninguno ha sido revisado por pares, como se ha vuelto común en la era de Covid.)

“Toda la evidencia está comenzando a apuntar en la misma dirección”, dice de Oliveira. "Tenemos un virus que está mucho menos neutralizado por el plasma convaleciente". Todavía es demasiado pronto para decir qué significa eso en el mundo real. Verdaderas reinfecciones son notoriamente difíciles de precisar. Los científicos deben secuenciar las muestras tomadas del primer brote de enfermedad y del segundo, y luego comparar las firmas genéticas para determinar si una variante viral diferente es responsable de cada infección. De Oliveira dice que su grupo está en proceso de hacerlo en este momento, y están encontrando muchos casos de lo que parecen ser reinfecciones reales con la variante sudafricana. Esa información aún no está publicada. Y hasta que secuencian más muestras, no pueden decir si B.1.351 está causando más reinfecciones que las versiones anteriores del virus, lo que sería una señal de que la inmunidad colectiva podría estar mucho más lejos. de lo que se pensaba anteriormente.

Los investigadores de Brasil también evidencia encontrada de al menos una reinfección con el nuevo linaje P1, pero los datos allí son aún más escasos. Se esperan algunas reinfecciones, dice William Hanage, epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. Lo importante es si hay más reinfecciones con la nueva variante de lo que esperarían los modelos.

Aún así, que estas preocupantes mutaciones estén apareciendo en la misma región de la proteína de pico no es una coincidencia, dice Goldstein. De todos los lugares del genoma del coronavirus, el RBD es el menos estable. “Eso es porque, históricamente, ha estado bajo la mayor presión evolutiva para cambiar”, dice. Puede sentir como si la pandemia de Covid-19 hubiera estado sucediendo desde siempre. Pero en términos evolutivos, ha sido un abrir y cerrar de ojos.

Antes de que el SARS-CoV-2 se cruzara con los humanos, había estado circulando dentro de los murciélagos durante millones de años. Y cuando los científicos comenzaron a observar más de cerca la versión de murciélago de ACE2, encontraron una diversidad asombrosa del gen que codifica esa proteína. Lo que estaban viendo eran las cicatrices genéticas de una carrera armamentista evolutiva. Las poblaciones de murciélagos habían vivido con el SARS-CoV-2 durante el tiempo suficiente para que sus receptores ACE2 comenzaran a cambiar, cambiando de forma para que el virus se volviera más difícil de agarrar. Y a su vez, el SARS-CoV-2 había evolucionado para intentar adaptarse a esas nuevas formas. Finalmente, uno de esos descendientes se parecía lo suficiente al receptor ACE2 humano como para podría dar el salto entre especies (con quizás un anfitrión intermediario allí en alguna parte).

Hay dos fuerzas evolutivas principales que impulsan la diversificación de la proteína de pico: interactuar con ACE2 y ser golpeada por anticuerpos neutralizantes. En la población humana, un año no es suficiente para que surjan nuevas versiones de ACE2 y se transmitan a una nueva generación de personas. Y ACE2 juega un papel clave en la regulación de la presión arterial, la cicatrización de heridas y otras funciones esenciales, por lo que cualquier cambio genético que afecte su capacidad para hacer esas cosas probablemente no llegará muy lejos, incluso si dificultan que el coronavirus inicie una infección.

Entonces, si la evolución del receptor ACE2 no puede rescatarnos a corto plazo, eso deja el sistema inmunológico del cuerpo, y los ejércitos de células que orquestan la expulsión de visitantes no deseados. Muchos patógenos mutan sus proteínas hacia nuevas formas para evitar ser reconocidos por los anticuerpos que normalmente se adhieren a ellos, bloqueando su entrada en las células. Eso se llama deriva antigénica. Y eso es lo que algunos científicos creen que impulsó la aparición de las variantes de Brasil y Sudáfrica.

En un estudio Publicado recientemente como una preimpresión y aún no revisado formalmente, Theodora Hatziioannou, viróloga de la Universidad Rockefeller en Nueva York, y sus colegas describieron la creación de un pseudo-coronavirus que lleva una versión no variable de la proteína de pico. Lo cultivaron en presencia de anticuerpos individuales que habían extraído de la sangre de personas que habían recibido una de las dos vacunas Covid-19 autorizadas por la FDA. uno de Pfizer / BioNTech y uno de Moderna. Algunos anticuerpos estimularon al pseudo-SARS-CoV-2 a adquirir la mutación E484K. Otros lo empujaron hacia K17T o N501Y.

Intentaron el experimento de nuevo sin anticuerpos presentes, y ninguna de estas tres mutaciones, las de la amenaza de triple variante, desarrolló las mismas maniobras evasivas. “Estos datos muestran que estas mutaciones que se acumulan en la proteína de pico son mutaciones de escape de anticuerpos”, dice Hatziioannou. "Tan pronto como agregas un anticuerpo específico, ves mutaciones específicas".

Su grupo utilizó sangre donada por personas inmunizadas. Pero las vacunas no se han implementado lo suficiente estar ejerciendo una presión evolutiva significativa sobre la población en general. Entonces, la pregunta obvia es: ¿Dónde encontró el virus estos anticuerpos?

Hatziioannou y otros creen que se pueden encontrar pistas en los genomas de los virus que tomaron residencia de larga duración en los cuerpos de pacientes con Covid inmunodeprimidos. Hasta hace unas semanas, la teoría predominante era que las mutaciones de escape podrían haber surgido en personas con infecciones crónicas, que podrían estar recibiendo tratamientos con anticuerpos monoclonales or plasma convaleciente, y por lo tanto sobrealimentar las presiones selectivas el virus tiene que enfrentarse.

Goldstein tiene una explicación más simple, una que está comenzando a tener más tracción en la comunidad científica. La evolución convergente de versiones más astutas del virus podría ser simplemente una consecuencia de tantas respuestas gubernamentales a una pandemia mal gestionadas, que no reunió recursos suficientes or inspirar el tipo de acción colectiva requerida no solo aplastar la curva inicial, sino mantenerla aplastada. “El hecho de que perdimos el control en tantos lugares durante el otoño permitió que se disparara este tamaño de población viral increíblemente enorme”, dice Goldstein. Eso creó la oportunidad para que ocurrieran muchas más mutaciones y, en algunos lugares, las circunstancias adecuadas para que algunas particularmente insidiosas fueran seleccionadas.

Hanage lo expresó de esta manera a los reporteros la semana pasada: “La estrategia aquí y en otros lugares ha sido intentar controlar el nivel de transmisión que no requiere restricciones muy severas, pero que tampoco permite que el virus se vuelva exponencial y sobrecargue la atención médica. sistemas ". Pero el problema con ese enfoque es que todavía le da al virus muchas oportunidades de mutar y, al hacerlo, cambiar su comportamiento. Si esos cambios hacen que se propague más rápido o le dan una ventaja contra los tratamientos y las vacunas, ese acto de equilibrio se desmorona. “Te da un consejo desde un punto en el que eres capaz de lidiar con eso hasta un punto en el que no lo eres”, continuó.

Hannage señaló lo que está sucediendo en este momento en Manaus, una ciudad en la Amazonía brasileña donde una oleada devastadora en mayo dejó hasta el 70 por ciento de sus residentes infectados con SARS-CoV-2. segun un analisis publicado este mes en Ciencia. Los médicos e investigadores asumieron que la ciudad estaba a salvo por un tiempo, que se había alcanzado la inmunidad colectiva, o cerca de ella. Pero este mes, el sistema de salud pública de Manaus colapsó de nuevo bajo un nuevo enamoramiento de Covid, dejando a los hospitales luchando por obtener suficiente oxígeno para su masa de pacientes. "Aún no conozco ninguna evidencia que sugiera que la variante P1 tenga más probabilidades de infectar o reinfectar a las personas", dijo Hanage. "Pero el hecho de que esto esté sucediendo en un lugar que anteriormente había estado expuesto a cantidades tan altas de transmisión es extremadamente preocupante, muy preocupante de hecho".

Es posible que los científicos nunca obtengan una respuesta clara sobre dónde y bajo qué condiciones surgieron estas nuevas variantes. Pero De Oliveira no está tan seguro de que importe. "Lo único que sabemos con certeza es que si mantiene el virus circulando el tiempo suficiente, desarrollará mutaciones de escape", dice.

La pregunta mucho más urgente, entonces, es ¿hasta qué punto afectarán tales mutaciones los esfuerzos para vacunar nuestra salida de la pandemia?

Una serie de estudios recientes, publicados como preprints, tienen en su mayoría buenas noticias, y algunas contradictorias, en ese frente. Pruebas de laboratorio realizado por científicos de BioNTech mostró que su vacuna debería funcionar igual de bien contra B.1.1.7, la variante del Reino Unido.

En su reciente preimpresión, el grupo de Hatziioannou también echó un vistazo más de cerca a B.1.351, la variante sudafricana. Descubrieron que los anticuerpos tomados de personas vacunadas con las inyecciones de Pfizer / BioNTech o Moderna eran hasta tres veces menos efectivos para neutralizar los pseudovirus que portaban las mutaciones encontradas en B.1.351, en comparación con aquellos sin esos cambios genéticos en la proteína de pico. Pero dado que esas vacunas tienen una eficacia inicial tan alta, más del 90 por ciento, todavía hay mucho margen de maniobra.

El lunes, los científicos de Moderna y sus socios en los Institutos Nacionales de Salud publicó los resultados aún no revisados ​​por pares de sus propios experimentos de laboratorio utilizando sangre de personas que habían recibido la vacuna de la empresa. Aunque los anticuerpos de personas inmunizadas se defendieron muy bien de la variante del Reino Unido, encontraron que la variante sudafricana causaba algunos problemas. Contra esa cepa, el poder neutralizante de los anticuerpos inducidos por la vacuna de Moderna se redujo seis veces, aunque todavía funcionaban a niveles que se creían efectivos.

En una declaraciónEl director ejecutivo de Moderna, Stéphane Bancel, dijo que confía en que la vacuna de la compañía aún debería proteger contra las variantes recién detectadas, pero que "es imperativo ser proactivo a medida que evoluciona el virus". Con ese fin, los científicos de Moderna están modificando la secuencia de ARNm de la compañía para imitar más de cerca las mutaciones más significativas y planean probarla como una inyección de refuerzo adicional en estudios clínicos a finales de este año.

“No debemos entrar en pánico todavía, pero debemos tener cuidado. Esta es una advertencia ”, dice Hatziioannou. "Si el virus continúa acumulando mutaciones en su proteína de pico, corremos el riesgo de que la eficacia de las vacunas disminuya aún más".

Las vacunas se dirigen a toda la proteína de pico y se ha demostrado que producen muchos anticuerpos diferentes que se unen a diferentes partes de ella. Así que perder los que bloquean el RBD no ha terminado. Hay muchas redundancias integradas. Pero deja más trabajo para el resto del sistema inmunológico. Es como intentar expulsar a un invasor de casa después de haber dejado la puerta principal abierta. Le da al virus una pequeña ventaja. "Las dianas de anticuerpos más importantes son las partes más variables de la proteína de pico", dice Goldstein. "Por eso estamos enfrascados en esta batalla evolutiva con el virus".

Con estas nuevas variantes que muestran signos de ser mejores para propagar y eludir tanto las defensas inmunes naturales como los tratamientos como anticuerpos monoclonales y suero convaleciente, ha comenzado la carrera para vacunar a la mayor cantidad de personas posible en el menor tiempo posible. Al menos en EE. UU. los desafíos de la última milla con ponerse ultrafrío, vacunas de dos inyecciones en los brazos de la gente resultando tan problemático que la administración Biden ha propuesto crear 100 nuevos sitios de vacunación masiva en todo el país.

Eso es bueno. Pero a científicos como Hanage todavía les preocupa que si los gobiernos y las sociedades no hacen lo suficiente para reducir la velocidad de las infecciones pronto, es casi seguro que surjan mutaciones más peligrosas. “El hecho de que ya haya sucedido tres veces significa que podemos esperar que continúe sucediendo”, dijo durante la conferencia de prensa de la semana pasada.

Si le preguntas a De Oliveira, te dirá que ya está sucediendo, y mucho más rápido de lo que nadie se da cuenta. "Estoy bastante convencido de que hay docenas, si no cientos, de variantes con mutaciones similares que están surgiendo en todo el mundo en este momento", dice. Él cree que la única razón por la que Sudáfrica y el Reino Unido los detectaron primero es porque sus gobiernos invirtieron en redes de vigilancia integrales. Es por eso que cree que las naciones deben detener las prohibiciones de viaje inútiles y comenzar a intensificar las pruebas, la secuenciación, el rastreo de contactos y los esfuerzos de vacunación. Puede llevar años vacunar a suficientes personas para frenar la evolución del coronavirus. Comprar tiempo hasta entonces significa haciendo todo lo que hasta ahora ha demostrado ser efectivo en limitar sus posibilidades de encontrar nuevos anfitriones y nuevas oportunidades para mutar: distanciamiento social, uso de máscaras, evitar multitudes y aumentar la ventilación. "Lo importante", dice De Oliveira, "es darnos cuenta de que tenemos que llevar la transmisión casi a cero si queremos evitar que surjan nuevas variantes en el futuro".


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Megan Molteni