'Realmente los queremos de vuelta': familias de estadounidenses capturados en un fallido golpe de Estado en Venezuela dicen que fueron engañados

A principios de febrero de 2020, Luke Denman le dijo a su hermano Mark, un abogado con sede en Austin, Texas, que descargara Signal, la aplicación de mensajería de texto encriptada favorita de periodistas paranoicos, espías y traficantes de drogas de todo el mundo.

Luke, un ex-boina verde condecorado, tenía un secreto que contarle a su hermano, como lo había hecho en el pasado cuando derribaba puertas en Irak y Afganistán.

“Entrenando a venezolanos”, escribió Luke en un mensaje de texto una vez que su hermano llegó a Signal.

Mark puso los ojos en blanco y exhaló profundamente. 

"Wtf, ¿quién te hizo hacer qué, para quién?" respondió Mark, ofreciendo al gobierno o un grupo mercenario similar al infame Blackwater, una vez encabezado por el villano de Bond en la vida real, Erik Prince, como posibles empleadores.

"Un poco de todo", escribió Luke. "Empresa privada." Insistió en que, fuera lo que fuera lo que estaba haciendo, tenía la total aprobación del gobierno de Estados Unidos. 

“La misión es aprobada por nuestro gobierno y el gobierno de Venezuela”, escribió. "Tenemos grandes recursos y una fuerza fuerte".

Mark estaba atónito. En la casi década transcurrida desde que había terminado su servicio militar, Luke había hablado a menudo de los trabajos de mercenarios que flotaban en su camino; siempre parecían involucrar a un país extranjero y antiguos colegas que buscaban recibir grandes sumas de dinero por trabajos de seguridad rápidos, pero Siempre los había rechazado, diciéndole a su hermano que no se sentía cómodo con la idea de ser un soldado de fortuna que no representaba nada más que dinero. Esta operación, sin embargo, fue diferente. Luke creía en la misión de capacitar a expatriados venezolanos en Colombia para su eventual derrocamiento de la corrupta dictadura del presidente Nicolás Maduro y su gobierno en Caracas. 

Durante los meses siguientes, Mark mantuvo en secreto la misión de su hermano para sus padres, pero a fines de abril, Luke le dijo que estuviera atento a los últimos acontecimientos en Venezuela. Días después, Mark lo vería en las noticias. Sin embargo, no se trataba de una grabación gloriosa de un golpe de estado victorioso; Mark reconoció a Luke por un tatuaje en su brazo, con bridas que sujetaban firmemente sus muñecas a la espalda, mientras yacía boca abajo en el pavimento de la televisión estatal venezolana. Luke era ahora un prisionero, junto con Airan Berry, el otro veterano estadounidense capturado por las autoridades venezolanas que se dice que fue fundamental en lo que se denominó "Operación Gideon", una muy mala impresión muy amateur de Bahía de Cochinos. De El Fuerza de invasión de 60 hombres Se cree que llevaron a cabo la operación, seis venezolanos perdieron la vida y hasta una docena más fueron capturados junto con los dos estadounidenses. 

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Captura de pantalla de la televisión estatal venezolana.

Ahora, poco más de un año desde que la fatídica misión se esfumó, las familias de los dos estadounidenses capturados le dicen a VICE World News que creen que los hombres nunca tuvieron la intención de participar en un golpe armado dentro del estado socialista rico en petróleo. Tampoco, dicen, creen que los miembros de su familia tenían la mira en secuestrar a Maduro, algo Luke admitió en lo que se cree que fue una confesión forzada proporcionada por el gobierno venezolano. Mientras tanto, persisten las preguntas sobre cuánto sabía realmente el gobierno de los EE. UU. Sobre el complot a medias, mientras que una oferta legal del autor intelectual de toda la operación arroja luz caótica sobre uno de los eventos geopolíticos más desordenados de 2020.

"Todo es tan turbio y hay tantos jugadores en esto", dijo Melanie Berry, la esposa de Airan Berry, quien todavía se pregunta cuándo verá a su esposo la próxima vez. "Dudo que alguna vez obtengamos una respuesta suficiente a lo que estaba pasando o ... quién hizo qué".

El golpe fallido y muy publicitado fue una creación de un ex soldado de las Fuerzas Especiales musculoso y llamativo llamado Jordan Goudreau, un canadiense de nacimiento que una vez luchó junto a Luke y Airan. Goudreau dirigió la misión de Florida, a más de mil millas de donde la pareja fue arrestada en la costa de Venezuela, intentando un derribo remoto de un régimen represivo frente a un aparato de inteligencia activo y despiadado que ya se había infiltrado a fondo en la Operación Gideon.

De acuerdo con una ráfaga de principios la presentación de informes y documentos divulgados públicamente, Goudreau y su empresa de seguridad Silvercorp USA firmaron un acuerdo con el equipo de Juan Guaidó, reconocido a principios de 2019 por la administración Trump y otros gobiernos como el líder legítimo de Venezuela, para derrocar al régimen de Maduro. Guaidó había estado buscando un socio golpista durante la mayor parte de un año (con informes que emergen que Prince estaba interesado en el trabajo), pero de alguna manera terminó logrando un acuerdo contingente multimillonario con Silvercorp en el verano de 2019 para la eventual incursión fallida. 

Ni Goudreau ni su compañía de seguridad habían estado vinculados jamás con algo tan audaz como derrocar a un gobierno. Una mirada a Sitio web de Silvercorp y cuentas de redes sociales dejó en claro que la empresa, que tenía algunos conciertos proporcionando seguridad en Triunfos de Trump y un plan descabellado para desplegar excomandos en escuelas de Florida para matar a tiros en masa, estaba mucho más cerca de un elaborado anuncio de CrossFit y pornografía de armas para Goudreau que un equipo mercenario a sangre fría con los cráneos de dictadores muertos en su nombre. . Sin embargo, de alguna manera, la gente en el mundo de Trump parecía saber sobre el golpe planeado, según legítimos la presentación de informes, incluidas las personas en la órbita del entonces vicepresidente Mike Pence.

Una serie de negociaciones y una tormenta de contratos fluyeron entre Goudreau y representantes e inversores (incluyendo Roen Kraft, un miembro de la familia dinástica de alimentos) respaldando a Guaidó durante gran parte de la segunda mitad de 2019, según documentos judiciales presentados por Goudreau y su abogado. Goudreau dijo que había asegurado tierras en Castilletes, un área en la región de La Guajira en Colombia cerca de Venezuela, gracias al apoyo de un político colombiano comprensivo que le permitió usarlas como base de operaciones. En los meses previos al lanzamiento de la Operación Gideon en mayo de 2020, los expatriados venezolanos deseosos de derrocar a Maduro se reunieron allí, donde Luke y Airan los entrenaron. 

Se habló de que la CIA incluso conocido y monitoreado la base en La Guajira y avisado clandestinamente Silvercorp en Jamaica—O, posiblemente, Florida— contra cualquier acción contra Maduro, y que la inteligencia venezolana se haya infiltrado en todo el operativo. (La CIA se negó repetidamente a comentar sobre cualquier tema relacionado con Silvercorp o Goudreau). Pero Goudreau siguió adelante, indiferente y, en un acto contrario al genio militar, anunció su invasión al mundo entero.en TwitterMientras tanto, sus hombres aparentemente estaban en el proceso de llevar a cabo la misión en Venezuela.

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Una imagen de un video que Jordan Goudreau publicó en Twitter cuando la Operación Gideon ya estaba en marcha.

“Incursión de Strikeforce en Venezuela. 60 venezolanos, 2 estadounidenses ex boina verde @realDonaldTrump ”, tuiteó Goudreau al entonces comandante en jefe en medio de una misión que comparó con uno. Las épicas batallas de Alejandro Magno contra el rey Darío III de Persia.

Operation Gideon fue un fracaso abyecto que enredó a un elenco absurdo de personajes que encajaban más en una película de John Cena que en un thriller de John le Carré, con Goudreau en el centro de todo, atrayendo a espías de todo tipo, algunos de los cuales presumiblemente veían su afición como menos. un pasivo que una oportunidad. Atrapados en el punto de mira estaban Luke y Airan, dos hombres que, según sus familias, fueron engañados para participar en el fallido golpe de estado organizado por un hermano de armas en el que confiaban sus vidas.

"Siento que solo fueron usados ​​como peones", dijo Melanie Berry. Su esposo, dijo, como Luke, nunca había tenido un trabajo de contratista militar privado después de su servicio en el ejército. "Casi parece como si estuvieran configurados de alguna manera".

La vida posmilitar de Airan tuvo un ritmo dramáticamente más lento que las interminables misiones en las que participó durante años como soldado. Al vivir con su familia en Schweinfurt, Alemania, en el país en el que estaba destinado anteriormente, Airan tomó trabajos ocasionales y disfrutó de la oportunidad de ver crecer a su hija adolescente, algo que su carrera en la guerra lo hizo extrañar con su hijo mayor. En un momento, dijo su esposa, trabajó en seguridad en un centro ayudando a una afluencia de refugiados sirios a navegar por la sociedad alemana y aprendió un poco de árabe para ayudar a las personas que fueron allí después de años de guerra.

“Cuando Airan todavía estaba en el ejército, mi hijo era, por supuesto, más joven. Y luego, mientras crecía, su padre se iba mucho ”, dijo Melanie. “Así que con nuestra hija, Airan también estaba feliz de estar fuera del ejército para poder concentrarse más en la vida familiar y pasar más tiempo con los niños y ver a su hija crecer y hacer muchas de las cosas que… hitos que él tenía. extrañado con su hijo ".

Mucho antes de la Operación Gideon, durante los años de soldado de su esposo, Melanie había conocido a Goudreau y sabía que eran amigos cercanos. Los dos hombres habían formado un vínculo que, según ella, se había forjado en la traumática experiencia compartida de la guerra, cosas a las que “la gente normal” no podía imaginarse estar sometida. Cuando Airan le dijo que estaba trabajando para Goudreau, no le importaba los detalles, como lo había sido cuando se desplegó como soldado. Ella dijo que se fue a Estados Unidos en enero de 2020 y que aproximadamente un mes después, le envió un mensaje de texto para decirle que estaba en Colombia por su trabajo. Fue vago sobre los detalles, pero dejó en claro que era por una "buena causa" desconocida que "realmente importa".

Cuando se supo la noticia del intento de golpe, Melanie recibió una llamada de un amigo de Airan, dándole la noticia y diciéndole que revisara Internet. Luego vio la misma serie de imágenes y videos que Mark había visto de su hermano en la televisión nacional venezolana, en la que su esposo estaba al frente y al centro. No había duda de cuál era Airan: su rostro era completamente visible con cabello negro y una barba llena, mirando hacia arriba, luciendo muy alerta. 

"¿Esto es en serio?" fue su primer pensamiento. “Y es solo, es como incredulidad al principio y conmoción. Y es como si alguien te hubiera quitado la alfombra de debajo de los pies ".

Poco después de ver a su esposo difundido en las noticias internacionales y ser descrito como un mercenario fracasado entrelazado en una disputa geopolítica entre Estados Unidos y Venezuela, dice que recibió su única llamada telefónica de Goudreau, que “no fue ni por un minuto brevemente. " Le prometió que haría todo lo que estuviera en su mano para recuperar a Luke y a su marido. No volvió a saber nada de él. 

"Quiero decir, si solo miras la historia, parece que Jordan realmente los decepcionó, decepcionó a los dos, Airan y Luke". ella dijo. “¿Y por qué harías eso, sabes? Eso es algo que no puedo entender.

“Ambos lo respetaban lo suficiente y confiaban en él y querían hacer esto con él y ayudar a la gente de allá”.

El abogado de Goudreau dijo que su cliente no estaba dispuesto a hablar oficialmente con VICE World News.

“Sí, no está interesado en dar una entrevista”, dijo su abogado Gustavo J. García-Montes, radicado en Miami, antes de colgar. 

Desde la Operación Gideon, Goudreau ha desaparecido en gran parte y se desconoce su paradero actual. En una entrevista es Rolling Stone Desde diciembre 2020, afirmó que una redada del FBI en su casa en Florida después del golpe fue diseñada para matarlo, pero que convenientemente “me quité la camisa. Y no tenían ninguna razón para matarme a la policía. Pero conocían mis antecedentes. Sabían que tenía una pistola ". En noviembre de 2020, Goudreau presentó una larga demanda contra JJ Rendón, un estratega político venezolano de derecha conocido por trabajar entre bastidores en las elecciones latinoamericanas, alegando que Rendón era el hombre clave de Guaidó que se ocupaba de la misión Silvercorp y le debe millones al ex Boina Verde. (No se devolvieron múltiples solicitudes de comentarios a Rendón y su abogado).

Esos documentos ofrecen el único portal oficial sobre cómo ve Goudreau toda la debacle, una vez llamada "Bahía de los lechones" por el Neoyorquino. En la presentación de 133 páginas, Goudreau afirma que la incursión planeada se realizó con el apoyo y la complicidad del gobierno de Estados Unidos. Él alega que todo comenzó cuando el guardaespaldas personal del presidente Trump desde hace mucho tiempo, Keith Schiller—Algo así como una mano derecha y un reparador para el magnate inmobiliario— y su empresa de consultoría se puso en contacto con Silvercorp para el golpe. Una gran cantidad de hombres de dinero estadounidenses y expatriados venezolanos, incluido Rendón, supuestamente se unieron al esfuerzo, con Silvercorp como la punta de lanza de toda la operación. 

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Goudreau incluso afirma que se reunió personalmente con miembros del círculo íntimo de Mike Pence, y que aprobaron la misión y prometieron ayudarlo a obtener permisos de armas estadounidenses que eran fundamentales para armar adecuada y legalmente a los soldados que realizaban la operación. (La oficina de Pence tiene negado categóricamente esto.) La presentación también agrega un breve detalle de intriga mercenaria: Goudreau dice que el grupo multinacional de jugadores que planean el golpe apoyó su plan para la misión sobre el preparado por Erik Prince, que era significativamente más caro y requería “5,000 hombres y aproximadamente $ 500 millones ". (Esto fue referido como la "Propuesta del Príncipe" entre los conspiradores, según la presentación.) El plan Silvercorp era una mejor oferta: ofrecía a la compañía un pago de retención de $ 1.5 millones y aproximadamente $ 212 millones en barriles de petróleo venezolano si el Golpe funcionó. Pero Goudreau afirmó que solo vio $ 50,000 del trato, que recibió de Rendón en un pago único de octubre de 2019 que sugería que Guaidó al menos se tomaba en serio la contratación de Silvercorp para derrocar a Maduro.

A lo largo de la presentación, Goudreau, que a menudo se considera un narrador inconfliable quien hace afirmaciones sin pruebas contundentes, documenta sus acusaciones contra Rendón y compañía, incluidas varias pruebas. Sin embargo, cuando se trata del lanzamiento de Operation Gideon en la primavera de 2020, la historia es notablemente escasa en detalles. 

"Después de consultar con los operativos de Silvercorp en el país, se tomó la decisión de continuar con la Operación Gideon", dice el documento, lo que sugiere que los "operativos" a los que se hace referencia son sus ex compañeros de equipo Boina Verde o su cuadro de expatriados venezolanos. (Continuaría tuiteando sobre la presencia de Airan y Luke durante la redada). La presentación luego describe la misión fallida en términos obtusos, proporcionando pocos detalles: "Debido a una falla en el momento adecuado del lanzamiento de la Operación Gideon , y falta de equipo de comunicación, dicha operación falló ”. 

Mark, el hermano de Luke, quien estableció la organización sin fines de lucro. la Coalición Estadounidense de Rescate Para ayudar a hacerse cargo de traer a casa a los estadounidenses cautivos, viajó recientemente a Washington y presionó a agencias y políticos en su nombre. Parte de su trabajo ha involucrado el uso de investigadores para llegar al fondo de lo que sucedió exactamente. Ahora cree en lo que fue cuidadoso en describir como una "teoría de trabajo" que sostiene que su hermano y Airan no tenían ningún interés en la invasión real y de hecho se estaban preparando para partir hacia los EE. UU. Cuando la misión fracasó, y que Goudreau siguió adelante. con él de todos modos a pesar de que sus dos compañeros de guerra se estaban echando atrás. 

“Creemos firmemente que Luke y Airan están en Colombia entrenando a las fuerzas de oposición venezolanas”, dijo a VICE World News. “En algún momento, las cosas van mal. No les va bien, pero también están avanzando con cualquier operación. Pero el trabajo de Luke y Airan en algún momento ya está hecho, y simplemente están saliendo ".

A medida que las cosas se estaban desintegrando sobre el terreno en Colombia, como lo ve Mark, comenzaron a planificar su salida. Reunieron sus pasaportes y efectos personales y organizaron lo que Mark llamó un “bote Silvercorp”, que los llevaría a una isla al norte de Colombia, donde podrían abordar un avión de regreso a casa. 

"Pero alguien está en ese barco", dijo Mark, refiriéndose a lo que él creía que era un espía o espías que subvirtieron la misión sin que su hermano y Airan lo supieran. “Venezuela incluso se jactó de eso, que tienen esta cosa infiltrada de abajo hacia arriba. Entonces alguien en el bote no es todo lo que parece y los lleva a Venezuela, los intercepta y hace que los recoja en el camino este helicóptero que los escolta a la orilla, por lo que convenientemente había un helicóptero con un grabación de la cámara en este momento ".

La atención mediática bien coreografiada y la extensa cobertura de video que salió de Venezuela en torno a la redada, ciertamente sugieren que el régimen de Maduro tenía un conocimiento avanzado de la trama y fue capaz de coordinar su máquina de propaganda para explotarla por todo su valor. En uno segmento muy transmitido, se puede ver un helicóptero zumbando sobre el barco de Airan y Luke, con otros mercenarios a bordo, mientras es escoltado a tierra hasta una ciudad costera por el ejército venezolano después de ser confrontado en el mar. Además de Goudreau tuiteando en vivo la redada, es bien sabido que Espías de Maduro habían penetrado y comprometido Operación Gideon de principio a fin. Mark encuentra notable que su hermano, un veterano de innumerables misiones de combate que era un "pateador de puertas" en las Fuerzas Especiales, el tipo de operador que se enfrentaba a los insurgentes en lugares cercanos como Irak, parecía tan mal preparado cuando fue capturado. . 

“Tengo toda la intención de hacerle pasar a mi hermano un momento difícil dentro de algunos años acerca de cómo confiaba en las personas equivocadas o lo que sea que sucedió. Pero el tipo sabe cómo hacer una redada y se trata de un arma de fuego. Se trata de equipo ”, dijo Mark. (Un detalle extraño de la redada fue captados por personas que analizan las fotos de los equipos capturados presentados por las autoridades venezolanas: Por alguna razón, los golpistas tenían un rifle de Airsoft en su arsenal, que no es un arma de combate efectiva, pero es utilizado para entrenamiento militar.) "No son pantalones cortos y [calzado informal] que no lleven nada más que su pasaporte, tarjeta de identificación de empleado y licencia de conducir, como las cosas que necesita para salir de un país".

"Creemos que era su intención salir de Dodge y llegar a casa y que, en cambio, fueron dirigidos", dijo.

A medida que la administración Biden enfrenta múltiples crisis internacionales, en parte son los subproductos de una era Trump plagada de tratados desechados y una asesinato muy audaz que casi inició una guerra con Irán, ha dicho poco públicamente sobre Venezuela. El Departamento de Estado fue cauteloso cuando VICE News le preguntó sobre la difícil situación de Airan y Luke, pero finalmente emitió la primera declaración sobre el incidente que ha dado la nueva administración.

“Conocemos los informes sobre el arresto y posterior encarcelamiento de dos ciudadanos estadounidenses en Venezuela”, dijo un vocero. “Estamos en contacto con las familias de los detenidos y seguimos de cerca su situación. Debido a consideraciones de privacidad, no tenemos más comentarios ".

En cuanto a Guaidó, por Reuters, los asesores de Biden continúan afirmando que la administración lo reconoce como el líder legítimo de Venezuela. Al menos políticamente, traer a casa a dos hombres generalmente descritos como mercenarios fallidos que participaron en una farsa de un intento de golpe contra una potencia extranjera no parece ser el tema diplomático más urgente para la nueva administración. El anterior Secretario de Estado, Mike Pompeo, una vez juró hacer todo lo que pudiera para llevar a los dos a casa, pero negó que su gobierno tocara el golpe con un palo de 10 pies. 

"No hubo participación directa del gobierno de Estados Unidos en esta operación", dijo Pompeo a los periodistas el año pasado tras el encarcelamiento de Luke y Airan. 

Pero hay buenas razones para pensar que estos hombres creían que estaban actuando con al menos la aprobación tácita del gobierno. Y si crees en la teoría de trabajo de Mark, fueron víctimas de un complot geopolítico enrevesado y sin cerebro liderado por un hombre que una vez salpicó su nombre de la empresa en su pecho desnudo en un anuncio de sus servicios en Instagram como un equipo de seguridad legítimo. 

“No son mercenarios”, dijo Melanie con voz hundida. “Fueron allí para hacer el bien, para ayudar a la gente de allí y ya sabes, realmente los queremos de regreso. Nosotros los amamos."

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Ben Makuch Tim Marchman